La filtración lenta en arena, es el tipo tratamiento del agua más antiguo y eficiente utilizado por la humanidad, además de ser muy fácil de operar y mantener. Simula el proceso de purificación del agua que se da en la naturaleza, al atravesar el agua de lluvia las capas de la corteza terrestre, hasta encontrar los acuíferos o ríos subterráneos.

El costo de operación y mantenimiento es muy bajo, normalmente la única sustancia química utilizada en el tratamiento es el desinfectante que se aplica al agua filtrada para protegerla de la contaminación del sistema de distribución y de las inadecuadas prácticas de manipulación del usuario.

Para que el sistema proporcione siempre una alta eficiencia, es necesario que las características físico – químicas del agua cruda se adecuen a este tipo de proceso, que las estructuras proyectadas tengan todos los elementos requeridos para que el proceso se desarrolle en óptimas condiciones y que finalmente las tareas de operación y mantenimiento, aunque sencillas, se ejecuten en forma correcta y oportuna, para lo cual es necesario que el personal de operación y mantenimiento haya sido correctamente capacitado para cumplir su función adecuadamente.

Es de suma importancia que se disponga de una infraestructura de supervisión de las actividades de operación y mantenimiento de las plantas de filtración lenta, para que la eficiencia no decaiga a lo largo del tiempo.

La falta de conocimiento de cómo se desarrollan los procesos, de instrucciones claras, precisas y de supervisión, son las principales causas por las que históricamente este tipo de sistemas no han funcionado adecuadamente.

La filtración lenta o biológica, se consigue al hacer circular el agua cruda a través de un manto poroso, usualmente arena. Durante este proceso, las impurezas entran en contacto con la superficie de las partículas del medio filtrante y son retenidas, desarrollándose adicionalmente procesos de degradación química y biológica que reducen a la materia retenida a formas más simples, las cuales son llevadas en solución a las capas más profundas o permanecen como material inerte en la superficie, hasta su retiro o limpieza.

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